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沉默的证据:今年高考作文题是一场伟大的科普

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“二战”期间,为了加强对战机的防护,英美军方调查了作战后幸存飞机上弹痕的分布,决定哪里弹痕多就加强哪里。

然而统计学家沃德力排众议,指出更应该注意弹痕少的部位,因为这些部位受到重创的战机,很难有机会返航,而这部分数据被忽略了。事实证明,沃德是正确的。

“二战”期间,为了加强对战机的防护,英美军方调查了作战后幸存飞机上弹痕的分布,决定哪里弹痕多就加强哪里。

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也难怪不少人叫难。芸芸大众,惯于只看到眼前的结果,却看不到“沉默的证据”。

英美军方人士,大多只看到飞回战机身上的弹孔,却没看到那些没有飞回的战机身上的弹孔——恰恰是那些弹孔让飞机遭受致命重创,再也没能回来。

当我们阅读人物传记,很可能发现那些在商业上更成功的人,往往具有勇气、冒险、乐观等个性和精神。很多人于是推断,这些特点将有助于个人的成功。

因为,曾经有千千万万敢于冒险的人们在努力奋斗,他们绝大多数恰恰是因为冒险的策略而失败了;这就是说冒险并没有为他们获得成功提供额外的帮助。只不过,失败者从来不写回忆录(即使写了也没有出版商愿意出版,读者们也不愿意花钱去购买一个失败者的故事),结果人们看到的传记只是那些成功者的;但他们仅仅因为在冒险中更“幸运”才成功了,而不是冒险帮助他们成功。

这就是沉默证据的问题:我们看得到的常常并不能说明问题,恰恰是我们未能看到的证据才揭示了问题的真相。

记者来到拥挤的春运列车上,随机采访了几位民工是否买到车票,得到的答案当然是肯定的。然后记者报道说:今年春运大家都买到了回家的火车票。

记者来到拥挤的春运列车上,随机采访了几位民工是否买到车票,得到的答案当然是肯定的。然后记者报道说:今年春运大家都买到了回家的火车票。

事实上,生活中这样的笑话似乎也不少。十几年前,南方某城市要提高夜班公交车的价格。电视台的记者在街头采访居民对此的意见。居民们均表示此次提价对自己影响不大。记者在报道时总结说,此次提价对民众的影响很小,民众对此也没什么反对意见。

你大白天在街头采访的人,有几个需要深夜出行的?你为什么不在午夜的公交站去采访一下等待夜班车的人们呢?

当然,也许不能对记者朋友太多苛求。因为,即使是一些研究者,也在犯沉默证据问题的错误。

曾经有一份关于中国吸烟与健康的研究报告写道:“吸烟与肺癌发生的关系已为众多的实验研究以及多个设计严格的大宗人群研究所证实。约80%的肺癌与吸烟(包括被动吸烟)有关”。

。因此,我们其实并不能推断吸烟是不是就会有更高的概率患上肺癌。假如社会中吸烟

人数比例超过90%,那么80%的肺癌与吸烟有关反而会说明吸烟能够预防肺癌呢。事实上,这份报告披露说我国男性吸烟率(不含被动吸烟)为66%,女性吸烟率为3.1%,两类人群的吸烟率差别很大;但两类人群肺癌发病率分别为0.355%和0.312%,是非常接近的;而社会中男女的比例基本上为1:1。两个群体人口总量相等,烟民结构完全不同,肺癌发病率接近,这还能说明吸烟是肺癌的罪魁吗?

同样的错误,我也在一位曾任某重点大学校长和书记的知名学者的论文中读到过。

在他的论文中,用已经成功入读高校的学生的家庭背景类型,来研究来自贫富家庭的子弟的教育机会差异。这里,我们看得见的证据是,入读大学的人群中,多少来自贫寒家庭,多少来自富裕家庭;

沉默的证据于大众如此陌生,甚至专家也偶尔会在这个问题上失足,因此今年的高考作文题实在是给社会带来了极大的额外功用:

关于作者:董志强,华南师范大学经济行为科学重点实验室主任,经济与管理学院副院长,广东省“珠江学者”特聘教授,博士生导师。研究方向: 劳动经济、新政治经济、行为实验与演化经济学。新书《身边的博弈(第3版)》正在热售中。

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